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¿Por Qué son Rojas las Hojas en el Otoño?

Cada año miramos maravillados como cambia el color las hojas durante el otoño. ¿Pero qué produce este cambio?

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Fotografías de Victoria Restrepo

Desde el verde intenso del verano, pasando por el amarillo, el naranja, hasta llegar al rojo y al púrpura brillante, aún no es claro porque las diferentes especies de plantas cambian de color al acercarse el invierno. Los investigadores han encontrado que las hojas cambian de color cuando su proceso de producción de alimentos se apaga.

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En el verano, cuando las plantas son verdes, contienen un pigmento llamado clorofila, el cual absorbe todos los colores de la luz solar excepto el verde. El color de las hojas que vemos, es la luz verde reflejada. Las plantas usan la energía que absorben del sol para convertir el dióxido de carbono y el agua, en azúcar y oxígeno. Este proceso se llama fotosíntesis.

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Cuando llega el otoño y los días se hacen mas cortos, y el árbol se prepara para los largos meses de invierno. Así que extrae todos los nutrientes de sus hojas y los almacena en el tronco. Las hojas al perder la clorofila y otros nutrientes comienzan a cambiar hacia el amarillo y el naranja. Ellas aún contienen unos pigmentos llamados carotenos, los mismos que le dan el color naranja a las zanahorias.
El color rojo es especial y aparece solo en las hojas de algunas plantas, incluyendo el arce, cuyas hojas son el símbolo de Canadá. Este árbol produce nuevos pigmentos llamados antocyanins.

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Los científicos aún no encuentran la razón por la cual algunos árboles y plantas se toman el trabajo de fabricar este pigmento, ya que producirlo consume mucha energía. Algunos creen que el pigmento actúa como una protección contra los fuertes rayos del sol y permite que las plantas sigan absorbiendo nutrientes de sus hojas moribundas, ya que estas reservas ayudan a proteger la planta durante el invierno.

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